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Lewis Hamilton hat sich zum 6. Mal zum Weltmeister der Formel 1 gekrönt und ist nur noch einen Titel von Michael Schumachers Rekord entfernt. Dem Mercedes-Superstar genügte am Sonntag beim Großen Preis der USA in Austin ein 2. Platz hinter seinem letzten verbliebenen WM-Rivalen Valtteri Bottas, um den Finnen endgültig abzuhängen. Bei nun 67 Punkten Vorsprung ist Hamilton in den letzten beiden Saisonläufen auch rechnerisch uneinholbar. "Ich kann es einfach nicht glauben", jubelte Hamilton am Boxenfunk. 3. wurde Max Verstappen im Red Bull.

Für den Briten war es schon das 3. Mal, dass er in Austin vorzeitig einen Titelgewinn feiern durfte. Nur Schumacher war mit 7 WM-Triumphen noch erfolgreicher als Hamilton, der den 5-maligen Champion Juan Manuel Fangio hinter sich ließ. Zum 6. Sieg in Texas aber reichte es für den 34-Jährigen trotz gewagter Reifenstrategie nicht, weil Bottas ihn kurz vor Schluss noch überholte.

Klagen über bucklige Strecke in Austin

Einen desaströsen Tag erlebte Sebastian Vettel. Der Ferrari-Pilot schied bereits in der 8. Runde mit einer gebrochenen Aufhängung an der Hinterachse aus. "Das ist natürlich bitter und ärgerlich", sagte der 32-Jährige, der nun auch die Chancen auf den 3. Platz in der Fahrerwertung schwinden sieht. Nico Hülkenberg belegte im Renault Rang 9.

Großes Gesprächsthema vor dem Rennen war die ungewöhnlich holprige Strecke gewesen. Vettel hatte die heftigen Bodenwellen als "Schanzen" kritisiert. Hamilton klagte wie viele Fahrer über Kopf- und Nackenschmerzen. Leichte Ausbesserungen brachten nur wenig, erst zum kommenden Jahr soll es einen neuen Asphalt für den Circuit of the Americas geben.

In der Qualifikation war Hamilton-Teamgefährte Bottas am besten mit den erschwerten Bedingungen zurechtgekommen. Um die Winzigkeit von 12 Tausendstelsekunden war der Finne bei der Zeitenjagd schneller als Vettel gewesen und durfte seinen Silberpfeil daher auf dem besten Startplatz parken. Zum ersten Mal nach zuletzt 6 Rennen in Serie holte sich damit kein Ferrari die Pole Position.

Vettel: "Das Auto untersteuert wie verrückt"

Und am 50. Geburtstag von Scuderia-Teamchef Mattia Binotto begann auch das Rennen enttäuschend. Vettel kam bei seinem 100. Start aus der 1. Reihe ganz schwach weg und wurde immer weiter durchgereicht. "Ich muss irgendwo einen Schaden haben, obwohl ich gar nichts berührt habe. Das Auto untersteuert wie verrückt", funkte der Hesse an die Box. Nach 3 Runden war Vettel nur noch 7. und verlor enorm Zeit auf die Spitze.

Auch Teamkollege Charles Leclerc konnte als 4. nicht mit den Schnellsten mithalten. Hatte im Vorjahr noch der Finne Kimi Räikkönen in Texas im Ferrari gewonnen, waren die roten Autos diesmal im Rennen zu langsam. In Runde 8 war dann Schluss für Vettel. "Ich glaube, die Aufhängung ist kaputt", meldete der 32-Jährige und rollte mit seinem fahruntüchtigen Auto an den Rand.

Auf dem Moped-Rücksitz eines Streckenpostens fuhr Vettel in den frühen Feierabend. Es war sein 2. Ausfall des Jahres. "Es ist zu vermuten, dass schon vorher ein Knacks da war", sagte der Heppenheimer.

Hamilton quält sich ins Ziel

Vorn behauptete zunächst Bottas Platz 1, gefolgt von Verstappen und Austin-Rekordsieger Hamilton. So kam es wieder einmal auf die bessere Taktik an. Verstappen holte sich als 1. Fahrer des Spitzentrios frische Reifen, wechselte auf die härteste Gummimischung. Spitzenreiter Bottas reagierte umgehend und kam nach seinem Boxenstopp vor dem Niederländer zurück auf die Strecke.

Hamilton indes setzte auf eine andere Taktik und zögerte seinen Besuch an der Garage hinaus. Doch mit den alten Reifen war der Champion deutlich langsamer als die Verfolger. In Runde 24 zog Bottas vorbei. Kurz darauf bog Hamilton an die Box ab und kehrte als 3. zurück. Nun begann der Poker. Hamilton wollte mit einem Stopp durchkommen. Bottas und Verstappen holten sich vor dem letzten Renndrittel noch einmal frische Pneus und ordneten sich daher wieder hinter Hamilton ein.

"Wir sind skeptisch, dass die Reifen bis zum Ende halten", funkte die Box an Hamilton. "Ich will weiterfahren", erwiderte der 34-Jährige. Verbissen kämpfte der Brite um seinen 6. Sieg in Austin, aber Bottas kam immer näher. In Runde 52 war es soweit. Bottas zwängte sich an Hamilton vorbei, die große Titelparty seines Teamgefährten aber konnte er nicht mehr verhindern.