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Für Sebastian Vettel war seine atemberaubende Aufholjagd im irren Regen-Chaos von Hockenheim der reinste Stimmungsschub. Der von Platz 20 als Letzter gestartete Ferrari-Pilot musste sich beim actiongeladenen und womöglich letzten Formel-1-Rennen in Deutschland nur dem furiosen Niederländer Max Verstappen im Red Bull geschlagen geben. "Es ist eine harte Phase für uns, wir geben aber Vollgas. Wir müssen an unsere Fähigkeiten, an unsere Stärken glauben", sagte der zuletzt oft kritisierte Vettel voller Genugtuung nach seinem 50. Podium für die Scuderia. "In dieser Phase ist es wichtig, die Moral aufrechtzuerhalten."

Überglücklich reckte Sebastian Vettel den Fans in Hockenheim die Silber-Trophäe nach seiner Sturmfahrt entgegen. "Es war ein langes Rennen, an manchen Stellen hat es sich angefühlt, als würde es nie enden", meinte Vettel nach dem Sonntagskrimi mit einem Lausbuben-Grinsen. "Es hat richtig Spaß gemacht."

Mercedes-Teamchef enttäuscht

Mercedes erlebte bei seinem 200. Formel-1-Rennen dagegen ein Desaster. WM-Spitzenreiter Lewis Hamilton blieb im Silberpfeil nach mehreren Ausrutschern und einer Zeitstrafe als 11. zunächst ohne Punkte. Weil aber die Alfa-Romeo-Piloten Kimi Räikkönen und Antonio Giovinazzi wegen einer unerlaubten Technikhilfe am Start nachträglich eine 30-Sekunden-Strafe erhielten, strich Hamilton als 9. doch noch 2 Punkte ein. Teamgefährte Valtteri Bottas schied nach einem Unfall kurz vor Schluss sogar aus. Teamchef Toto Wolff donnerte voller Frust mit der Faust auf sein Boxenpult, auch wenn der Brite Hamilton nach dem 11. Saisonlauf weiter klar die Gesamtwertung anführt.

"Das war ein schlechter Tag für die Fahrer. Es hätte nicht schlechter laufen können", resümierte Wolff. Beim Hockenheim-Spektakel mit 4 Safety-Car-Phasen wurde der Russe Daniil Kwjat im Toro Rosso Sensations-3. und bescherte den Italienern nach 11 Jahren wieder einen Podestplatz.

Den völligen Durchblick und die Nerven behielt Verstappen. Bei wechselhaftem Wetter und inmitten eines wilden Reifenpokers steckte der 21-Jährige auch einen verkorksten Start weg und holte sich mit einer Galafahrt seinen 2. Saisonsieg. In der WM liegt er als 3. nun 63 Punkte hinter Hamilton und 22 Zähler hinter Bottas.

Binotto: "Das hat er gebraucht"

Dem WM-4. Vettel indes gelang spektakuläre Schadensbegrenzung. Noch am Tag zuvor war der 32-Jährige tief frustriert gewesen, als er wegen eines Problems mit der Luftzufuhr am Turbolader seines Autos gar nicht erst in die Zeitenjagd eingreifen konnte. So musste er das Rennen von ganz hinten starten. Die Blamage perfekt machte ein Defekt im Benzinsystem bei Teamkollege Charles Leclerc, sodass auch der Monegasse nicht um die Pole Position mitfahren konnte. Er startete als 10., lag phasenweise auf Podiumskurs und rutschte dann von der Strecke.

So musste es Vettel richten. "Eine fantastische Leistung von ihm. Das hat er gebraucht, das hat das Team gebraucht", lobte Teamchef Mattia Binotto den Heppenheimer. Dessen Vater Norbert ließ vor der RTL-Kamera erkennen, wie sehr er geschwitzt und gezittert hatte.

Der Thriller nahm zunächst ein bisschen Anlauf, weil die Rennleitung entschied, das Feld zunächst für drei Formationsrunden hinter dem Safety-Car um den Kurs zu schicken. "Es ist doch nicht mal nass", funkte Hamilton an die Box.

5-Sekunden-Strafe für Hamilton

Und so durften sich die 20 Piloten kurz darauf an der Startampel aufstellen. Hamilton verteidigte seine Pole Position mühelos, doch der zweitplatzierte Verstappen kam nicht in Fahrt. Prompt holte sich Bottas im 2. Silberpfeil Rang 2.

Auch Vettel hielt sich nicht lange auf, machte in den ersten 2 Runden 6 Plätze gut. Als der Mexikaner Sergio Perez seinen Racing-Point-Rennwagen in die Mauer beförderte und das Safety-Car wieder ausrückte, fuhr Vettel blitzschnell an die Box und holte sich Mischwetter-Reifen. Nach 8 Runden war er 7.

An der Spitze hatte Hamilton ein Sicherheitspolster herausgefahren, dahinter duellierten sich Bottas und Verstappen um Rang 2. Dann wurde es endgültig chaotisch. Zunächst rutschte Leclerc von der Piste, dann verlor auch Hamilton kurz die Kontrolle über seinen Silberpfeil. Der Brite beschädigte seinen Frontflügel, kürzte illegal den Weg zur Box ab. Vor der Garage musste er ewig warten, ehe die Reparaturarbeiten erledigt waren. Das hinderte auch Kollege Bottas am Reifenwechsel.

Bottas knallt in Mauer

Wieder war das Safety-Car im Einsatz. Profiteur der Turbulenzen waren Verstappen und Nico Hülkenberg, die nun vor Bottas das Rennen anführten. Hamilton ordnete sich als 5. ein, erfuhr aber bald von der 5-Sekunden-Strafe für den verbotenen Abzweig zur Garage.

Beendet war der wilde Ritt kurz darauf für Hülkenberg. Wie so viele vor ihm rutschte der Renault-Pilot aus Emmerich in der Südkurve über die spiegelglatte Auslauffläche und krachte in die Mauer.

Auch in der Schlussphase ging der Krimi weiter. Hamilton drehte sich erneut und fiel aus den Punkterängen. Bottas knallte in die Mauer. Ein letztes Mal kam das Safety-Car - und danach holte sich Vettel noch den nicht mehr für möglich gehaltenen Podiumsplatz.